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La sage-femme Rita Van Theemse : "L'Afrique a volé mon cœur. Mais maintenant, il est temps pour les jeunes de prendre leur envol."

Avec 38 ans d'expérience en RD Congo et 40 missions avec Médecins Sans Vacances au compteur, Rita Van Theemse connaît parfaitement la "culture africaine". "L'Afrique a volé mon cœur. Mais maintenant, il est temps pour les jeunes de prendre leur envol".

Valeurs et normes

Rita Van Theemse s'est rendue en RD Congo en 1973 en tant que missionnaire de Zusters Kindsheid Jesu (Congrégation des Sœurs de l'Enfant Jésus). Elle y a travaillé pendant 38 ans en tant que sage-femme. "J'y suis allé en pensant que j'étais une bienfaitrice. Mais j'ai vite appris d'eux, beaucoup plus que l'inverse. Le positif en moi, je le dois en grande partie à eux."

Elle a travaillé pendant 25 ans dans des conditions difficiles, sans électricité ni équipement médical. Elle a appris la langue locale, le lingala, qui lui a permis de communiquer encore mieux avec ses collègues et les patients locaux. Cela lui a également sauvé la vie lorsqu'elle est montée dans un mauvais taxi. Elle a découvert les valeurs et les normes locales, ce qui lui a donné envie de comprendre plutôt que de juger.

"Dans les différentes régions où j'ai travaillé, l'Est du Congo, mais aussi le Bénin et le Rwanda, les gens étaient généralement très motivés, mais les hôpitaux manquaient souvent des bonnes infrastructures, ce qui rendait le travail beaucoup plus difficile qu'en Belgique. Il est important d'y prêter attention et d'encourager et de féliciter les personnes dans ces circonstances. Et surtout, ne voyez pas les choses au travers de vos lunettes d’occidental, mais mettez-vous à la place de la population locale. Avec cette attitude, vous pouvez réaliser beaucoup plus de choses ensemble."

Continuité
 
Lorsqu'elle est revenue en Belgique, elle a voulu garder le lien avec l'Afrique."J'ai perdu mon cœur là-bas. Médecins Sans Vacances était pour moi, l'organisation qui se concentrait le plus sur la continuité du travail avec un impact durable. Les hôpitaux partenaires déterminent leurs propres besoins. Les objectifs de la mission sont construits sur cette base. Si nous constatons des besoins non exprimés au cours de notre mission, nous les sensibilisons et inversement, nous leur donnons également l'occasion de donner leur avis sur ce que nous pouvons faire différemment. En raison de ma connaissance de la culture, mes suggestions étaient parfois acceptées plus facilement".
Entre-temps, à 77 ans, elle a déjà effectué 40 missions dans 4 pays différents. Elle veut maintenant donner aux jeunes la chance de prendre leur envol. Elle apprécie les leçons de vie qu'elle peut encore utiliser en faisant du bénévolat au bureau de Malines."Après un an au Congo, je me suis dit, maintenant je connais presque le pays et les gens, après cinq ans, maintenant je commence vraiment à les connaître et après 10 ans, je ne serai jamais capable de les comprendre complètement".

Métaphore de l'arbre

Ce qu'elle a le plus retenu de ses expériences africaines, c'est de vivre au jour le jour et de savoir que l'on a le pouvoir de trouver une solution à n'importe quel problème. "Tout comme les femmes que j'ai vues dans les forêts tropicales à l'intérieur du pays. Celles-ci parcouraient de longues distances avec de lourds paniers sur la tête. Si un arbre tombait et qu’elles étaient dans l’incapacité de le dégager, elles le contournaient et utilisaient le tronc comme support, s'asseyaient un moment et laissaient le poids de leurs paniers reposer sur lui. Elles continuaient ainsi leur chemin. Cette métaphore m'a souvent aidée dans ma vie à ne pas m'attarder sur des problèmes insolubles, mais à les laisser derrière moi, à voir où ils étaient utiles après tout, puis à poursuivre mon chemin sans regarder en arrière. L'Afrique m'a appris cela".

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Texte: Ann Palmers

Photo: Lieve Blancquaert

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